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Mur des douaniers

La réserve naturelle de Vireux-Molhain est une réserve nationale française dont l’intérêt est géologique et paléontologique. La réserve se situe dans la pointe de Givet, département des Ardennes, à la frontière entre la France et la Belgique. Le site est connu sous le nom de Mur des douaniers en référence à sa situation près d’un ancien poste de douane. Cet affleurement de schiste du Dévonien moyen (± 397 millions d’années) est exceptionnel par la quantité et la finesse des fossiles présents. Les plus remarquables et les plus représentés sont les trilobites.

 

Traditionnellement, on attribue la mise en évidence du site au géologue Jules Gosselet à la fin du 19e siècle. Le gisement a été très fréquenté par les paléontologues en raison de la profusion de fossiles, la qualité de leur conservation et la diversité des espèces présentes. De renommée internationale, il a fait l’objet d’extractions intensives de la part d’amateurs comme de professionnels. Dans les années 80, la fréquentation était devenue si importante que les conditions ne permettaient pas toujours l’exploitation scientifique des découvertes. L’abondance de fossiles et la facilité d’accès au site ont parfois généré des comportements nuisibles : extraction « sauvage » à des fins commerciales, dégradation des strates, interprétation erronée.

La réserve naturelle a été créé en 1991 afin de maîtriser l’exploitation incontrôlée du site pour permettre la conservation et l’étude des fossiles. Initialement confiée à la Société d’histoire naturelle des Ardennes, la gestion du site est assurée depuis 1996 par l’Office national des forêts. Le site est accessible à tous, mais un panneau explicatif rappelle la stricte interdiction d’extraire et de ramasser fossiles et minéraux. Une palissade de bois et une couche de gravier assurent la dissuasion. Aujourd’hui, les principales menaces sont l’extension de la végétation arbustive et les infiltrations d’eau car le schiste est très friable.

 

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